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updated 12:01 PM CDT, Jun 22, 2018
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Maravillas de la Naturaleza: En las entrañas de Tonatico

Grutas de la EstrellaGrutas de la EstrellaMéxico.- Basta con viajar 12 kilómetros del centro del municipio de Tonatico y descender 440 escalones para encontrar una maravilla que la naturaleza ha obsequiado: las Grutas de la Estrella, una cavidad formada en el corazón de los cerros que se encuentran al sur del Estado de México.
La gruta, que debe su nombre a una piedra en forma de estrella que se encuentra en la cima del cerro, consta de un recorrido de 1 kilómetro a través de sus pasillos y salones plagados de las estalactitas y estalagmitas que se han formado debido a la filtración de agua y que regalan un sinfín de figuras, a veces  perceptibles en un juego de luces y sombras o que requieren de imaginación al observar las formaciones que la naturaleza ha construido a su capricho.
Recorrido milenario
Si bien la primera exploración del lugar data de 1956, el espectáculo que significan las Grutas de la Estrella es el resultado de miles de años de formación bajo la tierra. Todo comienza cuando el agua se filtra entre las rocas, y libera minerales que erosionan la piedra en un largo proceso. Así, poco a poco se van construyendo figuras llamadas estalactitas, que parecen colgar del techo y de donde surge un goteo, que varía según la humedad de la época; así como las estalagmitas que surgen del suelo como resultado de la caída de minerales.

“Hay un libro abierto siempre para todos los ojos: la naturaleza”. Jean- Jacques Rousseau

“Personas que han estudiado la gruta mencionan que se crece un centímetro de estalactita en un promedio de 50 años”, explica César Elías Popoca, guía del lugar desde hace 4 años. Agrega que la formación de esta cavidad subterránea se debe al río Zapote, llamado así porque nace en una comunidad con este mismo nombre; éste fue el que abrió un hueco a su paso por el cerro, y con el transcurrir de los siglos se fueron formando las Grutas de la Estrella.
Actualmente, el río Zapote no cuenta con la misma fuerza que tuviera hace miles de años. Sin embargo, sus capacidades quedan plasmadas en la estructura de la gruta, que cuenta con 20 metros de altura, en su sala más grande, y 100 metros desde la zona del recorrido hasta la cima del cerro.
El río, cuenta César, tiene salida del otro lado del cerro a unos 800 metros, de ahí, continúa 4 kilómetros más para juntarse con el río Chontalcoatlán, el cual en determinado punto vuelve a entrar bajo la tierra; posteriormente llega a una parte llamada Dos Bocas, ubicado en las grutas de Cacahuamilpa, dejando en claro que ambas cavidades guardan una relación que data de cientos de años.

El sitio está conformado por los salones de las columnas, de los novios, las piñatas y del león, éste último es el espacio más grande. Así como decenas de figuras como un Cristo, un dragón, una pareja de novios, palmeras, holanes, una mano enterrada, un cántaro, un juego de ajedrez, en fin, toda una serie de objetos y personajes que están listos para aparecer ante los ojos de los visitantes de esta milenaria maravilla de la naturaleza.
Aproximadamente 40 minutos son necesarios dedicar para conocer los secretos que resguarda la gruta. Un recorrido a pie por los salones, pasillos y bóvedas donde la temperatura va de un agobiante calor hasta una sensación de fresca brisa. 
En algunos puntos, es posible observar o escuchar un incesante goteo. César explica que no todas las estalactitas tienen la misma filtración, algunas tienen más, otras menos y algunas que no tienen cuando la temporada de lluvias ha culminado. 
Así, algunas estalactitas gotean todo el año, ayudando a crecer a las estalagmitas, cientos de años se requieren para que ambas se junten para formar un estalagmato, también llamada columna, un acontecimiento que probablemente nuestra generación no presenciará.
Además de este paseo convencional por el corazón del cerro, para los visitantes más audaces, se puede conocer otra cara de las Grutas de la Estrella en un recorrido de aventura. Actividades como rappel dentro de la caverna a unos 20 metros de altura o adentrarse en el río Zapote; también  caminar y arrastrase por el difícil paso de la lagartija o el recorrido de la cerca, caracterizan esta opción de visita que dura entre 30 minutos y hora y media.
Propuesta turística
Las Grutas de la Estrella, resultan un referente en el municipio de Tonatico, de ahí que son los propios habitantes de la zona quienes trabajan en este centro turístico, con el apoyo de la Secretaría de Turismo del Estado de México, entidad que brinda recursos y capacitación a los guías del lugar.
Así como César, cerca de 10 guías tienen la labor, no sólo de acompañar a los visitantes en los recorridos por la gruta, también se desempeñan en otras actividades de mantenimiento del lugar. Otros, se dedican al venta en el lugar, como Fermín García, quien explica que los comerciantes prácticamente pertenecen a un reducido grupo de familias locales.
Cabe recordar que las Grutas de la Estrella abrieron sus puertas en 1964, cuando un solo guía, oriundo del lugar, llevaba a los pobladores de las comunidades vecinas en un recorrido de aventura, en lo que aquel entonces era conocido como la Caverna Ojo de Agua, denominada así por pertenecer a una hacienda con dicho nombre. Fue hasta 1975, cuando Carlos Hank González era gobernador del Estado de México, que se crearon las condiciones para recibir turismo.
Hoy en día, gracias a una inversión total cercana a los 32 millones de pesos, este sitio ostenta una remodelación que recientemente fue culminada. Ahora se cuenta con control de iluminación y audio, y un sistema de circuito cerrado de cámaras; incluso la mejora de servicios como sanitarios y acceso a las instalaciones.
Esto es gracias al acuerdo firmado en octubre de 2014, en el cual la Secretaría de Turismo del Estado de México, bajo la dirección de Rosalinda Elizabeth Benítez González, y la Secretaría del Agua y Obra Pública de esta misma entidad, encabezada por Manuel Ortiz García; con esto se instituyó el Programa para el Desarrollo Regional Turístico Sustentable en Tonatico, cuyo objetivo fue modernizar la iluminación y rehabilitar las Grutas de la Estrella. 
Fermín García, como comerciante del lugar, espera que esta remodelación atraiga más visitantes. Desde su perspectiva, si bien la afluencia de turistas es aceptable durante fines de semana, vacaciones y puentes, confía en que meses de trabajos den frutos y beneficien a los miembros de la comunidad que dependen de las Grutas de la Estrella. 
Responsabilidad con la naturaleza
Al tratarse de un recinto eminentemente natural, uno de los aspectos que deben tomarse en cuenta en las Grutas de la Estrella, es el impacto que pudiese tener en el entorno. 
Es en este lugar que habita una importante población de murciélagos. De hecho, durante el recorrido, César alerta a los visitantes para no tocar las formaciones rocosas ya que la mayoría tienen guano, es decir, excremento de dicho animal y que puede resultar dañino para la salud.
Insectívoros (que se alimentan de insectos), hematófagos (que consumen sangre) y frugívoros (que comen frutas), son las especies que coexisten en esta gruta, por lo que es importante que durante el recorrido no se perturbe su hábitat con ruidos. 
César revela que no se ha visto alterado el hogar de los murciélagos, incluso, cuenta que en ocasiones estos animales salen de sus escondites para revolotear ante la mirada de los visitantes, revela que en más de una ocasión se han llegado a posar en la cabeza de los turistas. Por otro lado, aclara que hay una cueva hacia el río denominada El Adoratorio, la cual no es muy visitada y no pertenece al recorrido, es ahí donde se encuentra una población 4 ó 5 veces más grande que en la gruta. 
Por su parte, Fermín, quien antes de ser comerciante también fue guía, dejar ver que ni siquiera las recientes remodelaciones a la gruta han afectado el hábitat de los murciélagos. Los recovecos de la gigantesca cueva son tantos y muchas veces inaccesibles para los seres humanos, que estos animales prefieren adentrase más entre las rocas para salir durante la noche.
Lo que es cierto, es que durante el recorrido se debe guardar respeto por todo lo que la naturaleza está regalando. El esfuerzo de habitantes y autoridades locales por impulsar este lugar como atractivo turístico, sin perturbar tanto a la fauna como a la estructura interior que ha llevado miles de años formándose, debe ser correspondido por los visitantes que deseen estar en las entrañas de Tonatico.

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